Nanotecnología

nano1La palabra “nanotecnología” fue usada por primera vez en Japón, en 1974, por Norio Tanigushui, investigador de la Universidad de Tokio, para describir construcciones y procesos a escala microscópica. El término se hizo popular en la primera mitad de los años 80 gracias a Eric K. Drexler (Director del Foresight Institute of Technology), cuando introdujo la noción de “máquinas y fabricación moleculares”. Pero fue el físico Richard Feynman (ganador del Premio Nobel en 1959) el primer científico que anunció la idea de que el hombre tendría en breve la habilidad para transformar la materia a nivel atómico. En una conferencia visionaria que se ha hecho famosa, dada en diciembre de 1959 ante la American Physical Society, Feynman aseguró que algún día sería posible almacenar el contenido total de la Enciclopedia Británica en la cabeza de un pin, escribiendo pequeñas letras con átomos reorganizados en su superficie.

Esta visión pudo no haberse hecho realidad de no ser por la invención del microscopio de efecto túnel en 1981 por Gerd Bining y Heinrich Roher en los laboratorios de IBM en Zurich. Este microscopio hizo posible visualizar los átomos y desplazarlos para crear diferentes estructuras, de tal forma que se les dotase de propiedades y funciones que no poseen naturalmente. Le siguieron otros avances científicos, como los presentados por el profesor Lehn, ganador del Premio Nobel de Química del año 87, por su trabajo en el auto ensamblaje químico, las moléculas huesped-anfitrión y el reconocimiento molecular. Estas investigaciones se convirtieron en el origen de numerosas aplicaciones en un nuevo campo del conocimiento a medio camino entre la química, la biología y la ingeniería. En 1991, nano2S.Jyima, del laboratorio japonés de la empresa NEC descubrió los nanotubos de carbono con una nueva forma estructural cuyas propiedades físicas no podían ser extrapoladas desde el comportamiento de modelos materiales macroscópicos.

Estas propiedades están siendo todavía estudiadas, aunque los nanotubos tienen ya multitud de aplicaciones: nanoelectrónica, encasulamiento de plasma, almacenaje de hidrógeno, capacitores, etc. Las investigaciones en microelectrónica y en biología molecular apuntan hacia la nanotecnología, la cual constituye una mezcla de conocimento multidisciplinar en química, física, ingeniería, informática y ciencias de la salud.

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